Oubliez l'effondrement de l'année dernière et leur lent départ – les vrais louveteaux sont de retour

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CINCINNATI - La saison a commencé par une taquinerie. Ce n’était pas la façon dont les Cubs de Chicago l’avaient préparé après une triste fin d’année en 2018, alors qu’ils avaient ouvert 2019 de la même manière. En fait, ils ont perdu des matchs sur le tertre, alors qu’à la fin de la saison dernière, ces défaites s’imposaient via leurs battes.

De toute façon, ils perdaient. Encore.

Cela a donné au monde du baseball une raison de se demander si les quatre nues qui disputaient des séries éliminatoires allaient dans la mauvaise direction. Après tout, leur entraîneur est un canard boiteux et la formation est essentiellement la même que celle qui a été battue à domicile dans une égalité de division. et dans le jeu Wild Card de la NL - deux jours de suite.

Ainsi, lorsque les Cubs ont débuté en 2019 avec une fiche de 2-7, beaucoup ont conclu que c’était le début de la fin d’une belle série - une course qui a mis fin à une sécheresse qui a duré 108 ans mais qui a laissé les fans en vouloir plus.

Ensuite, le redressement a commencé.

"Je ne pense pas que la façon dont nous avons joué lors de notre premier voyage ait été révélatrice de notre niveau de talent ou de notre préparation", a déclaré mardi le président de l'équipe, Theo Epstein. "Nos gars ont fait un très bon travail en revenant à la fondation quand ils ont été poussés tôt par ce voyage."

Le directeur général Jed Hoyer a ajouté: "Ce voyage sur la route a probablement été un élément de galvanisation pour l'équipe."

Boy, était-ce jamais. Après la victoire 3-1 de mardi sur les Reds de Cincinnati, les Cubs ont enregistré 11 victoires sur une saison record pour la saison, dépassant les 0,500, une fiche de 23-7 depuis le premier voyage en voiture. Le calcul montre qu'ils ont perdu sept de leurs neuf premiers matchs, puis sept de leurs 30 suivants. C'est assez incroyable.

On a demandé au pichet gagnant de mardi: Quoi de plus surprenant?

"Je pense que le début était plus surprenant", a déclaré Kyle Hendricks après avoir lancé au moins huit manches dans sa troisième sortie consécutive. "C'est le baseball auquel nous nous attendions."

Après une saison morte pleine de discussions - discussion sur le leadership au club-house, discussion sur l'équipe à bas prix, discussion sur les jeunes joueurs sous-performants, discussion, débat, discussion - les Cubs sont de retour là où ils étaient la plupart du temps plus de quatre ans: au sommet du classement.

"La chose la plus importante est que certains joueurs qui ont connu des difficultés l'année dernière jouent vraiment bien", a déclaré Hoyer.

Cette liste inclut le receveur Willson Contreras, le troisième joueur de base / champion Kris Bryant, et le lanceur Tyler Chatwood. L’équipe n’a abandonné aucun de ses membres - les Cubs n’ont peut-être pas le choix compte tenu de leurs contraintes budgétaires - et cette foi est récompensée.

"Nous sommes exactement là où nous devons être, en particulier avec la façon dont les choses ont commencé", a déclaré Anthony Rizzo.

Rizzo a repoussé l'idée que la rhétorique de l'intersaison était exagérée. Peut-être les louveteaux fait besoin d'un coup de pied proverbial dans le pantalon. Ils l'ont eu au cours de discussions difficiles avec leur responsable et le bureau d'accueil. C'est le signe des temps, selon le All-Star des Cubs.

"C'est ce qui accompagne nos attentes", a déclaré Rizzo. "Ce n'est pas comme si nous étions les Cubs 2015."

C’est à cette époque que l’obtention d’une carte de remplacement et la victoire un peu en octobre se sentaient bien. Avance rapide de quatre ans et entrer dans le jeu des cartes génériques était comme une perte - tout comme le résultat du jeu lui-même. Rizzo a suggéré que le résultat pourrait être bon pour les Padres cette saison - mais pas pour Chicago.

"S'ils arrivent en séries éliminatoires, c'est vraiment bon pour eux", a déclaré Rizzo. "Mais ce n'est pas notre objectif. Dans quelques années, s'ils continuent à le faire, ce ne sera pas bon pour eux. Nous en sommes à un niveau d'attentes différent."

Avec le singe de la saison dernière toujours sur le dos et une fiche de 2-7 avant même d'avoir vu Wrigley Field débuter la saison, les Cubs ont trouvé le moyen d'être à nouveau géniaux. C’est ainsi qu’ils ont réussi à se surpasser au cours des quatre dernières années: grâce à leur personnel de départ. Les lancers des Cubs étaient historiquement bons en 2016 et sont à peu près les mêmes depuis le match n ° 10 cette saison. Selon ESPN Stats & Information, la rotation des Cubs est de 2,32 pour les 24 Heures du 8 avril depuis le 8 avril, un sommet dans le baseball. Bien sûr, ils ont lancé sur le froid Wrigley Field, mais leurs adversaires aussi.

"Nous voulions le mettre sur nous", a déclaré Hendricks au début du mois d'avril.

Les entrées ont fait que. Et peut-être que les louveteaux ont été intrigués après leur piètre arrivée la saison dernière, ou peut-être que les dernières semaines de 2018 n'étaient qu'une anomalie. Les Brewers de Milwaukee jouaient très bien et les Cubs se cottaient l'orteil pour la première fois depuis qu'ils étaient devenus prétendants. Leur manager ne se permettra pas de regarder en arrière de manière moins que positive.

"Il est difficile pour moi de parler négativement de 95 victoires, et avec le calendrier que nous avions et l'adversité à laquelle nous avons été confrontés", a déclaré Maddon. "Parfois, il faut donner crédit à l'autre gars. Milwaukee l'a juste bien fait. Ils n'ont pas perdu."

Mais les louveteaux l'ont fait. Les officiels de l'équipe et les joueurs pensent maintenant que c'était le réveil dont ils avaient besoin. Les neuf premiers matchs de cette saison ont simplement servi de toile de fond dramatique à leur reprise. C'est comme s'ils disaient: "Faisons en sorte que certaines personnes doutent davantage de nous, seulement pour les duper." Cela aurait peut-être fonctionné.

"D'autres personnes peuvent ne pas croire, mais nous n'avons jamais perdu confiance en ce club-house, et c'est la seule chose qui compte", a déclaré le sélectionneur Albert Almora Jr.

Le résultat est un record de 25-14 et un retour à l'élite du baseball. Sont-ils déjà partis? Les Cubs ne le pensent pas, mais ils ne planifient pas non plus de défilés.

"Je ne veux pas faire de tours de victoire maintenant", a déclaré Epstein. "Les gars se sont montrés très prêts à jouer. Chaque jour, nous mettons tout en œuvre pour faire le nécessaire pour mettre en avant nos meilleurs atouts afin de gagner."

Bien sûr, il a raison. Nous sommes à peu près au quart de la saison. Mais personne ne peut enlever ce que les Cubs ont accompli: rappeler au monde du baseball à quel point ils sont bons. Cela s'est produit rapidement après un début difficile, qui est venu après une finition difficile. Peut-être avaient-ils besoin de faire l'expérience de tout cela pour être là où ils sont maintenant.

"Ce fut un road trip douloureux", a déclaré Hoyer à propos du début de la saison. "D'une certaine manière, c'était probablement bon pour nous."

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