BBC – Voyage – Stromatolites: les formes de vie les plus anciennes de la Terre

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Le toit ouvrant était ouvert et les vitres teintées étaient rabattues. C'était le plus proche que je pouvais faire tremper dans les environs du désert et de la mer sous le ciel nuageux.

J'étais sur Indian Ocean Drive en direction de quelques heures au nord de Perth vers le lac Thetis, sur la côte de corail sauvage de l'Australie occidentale. Comme un dessin de M C Escher, le paysage passe des jardins maraîchers aux broussailles tachetées de calcaire, avec une bande sonore de moulins à vent cliquetants puisant l'eau de l'aquifère de Yarragadee formé à l'époque jurassique. Il y avait des eucalyptus à tronc blanc et des herbes aux cheveux punk poussant par milliers, des troupeaux de cacatoès noirs en vol rauque et, malheureusement, des dizaines de kangourous qui avaient fini leurs jours comme des tués sur la route.

Partir en road trip le long de la côte du plus vieux continent de la Terre était forcément imprégné de mystères. Alors que je passais devant des panneaux routiers verts et jaunes avertissant de garder un œil sur les kangourous, les émeus et les échidnés, il y avait une autre forme de vie rare avec laquelle je cherchais un public - une qui retrace son ascendance au début des temps.

Les stromatolites sont des fossiles vivants et les formes de vie les plus anciennes de notre planète. Le nom dérive du grec, stroma, qui signifie «matelas», et lithos, signifiant «rock». Stromatolite signifie littéralement «roche stratifiée». L'existence de ces roches anciennes s'étend aux trois quarts du chemin du retour aux origines du système solaire.

Avec la compréhension d’un scientifique citoyen, les stromatolites sont des structures pierreuses construites par des colonies d’organismes microscopiques photosynthétiques appelés cyanobactéries. Au fur et à mesure que les sédiments se superposaient dans l'eau peu profonde, des bactéries se sont développées dessus, liant les particules sédimentaires et formant couche après couche millimétrique jusqu'à ce que les couches deviennent des monticules. Leur construction d’empire a apporté leur rôle le plus important dans l’histoire de la Terre. Ils respiraient. Utilisant le soleil pour capter l’énergie, ils ont produit et augmenté la teneur en oxygène de l’atmosphère terrestre à environ 20%, donnant le baiser de la vie à tout ce qui allait évoluer.

Nous pouvons être témoins de la façon dont le monde regardait l'aube des temps

Les stromatolites vivants ne se trouvent que dans quelques lagunes ou baies salées sur Terre. L'Australie-Occidentale est d'importance internationale pour sa variété de sites de stromatolites, vivants et fossilisés. Les fossiles des premières stromatolithes connues, vieux d'environ 3,5 milliards d'années, se trouvent à environ 1 000 km au nord, près de Marble Bar dans la région de Pilbara. La Terre ayant environ 4,5 milliards d’années, il est stupéfiant de réaliser que nous pouvons être témoins de la façon dont le monde regardait l’aube des temps où les continents se formaient. Avant les plantes. Avant les dinosaures. Avant les humains.

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L'Indian Ocean Drive bat le long. De temps en temps, à travers le gommage, j'entrevoyais l'eau turquoise soufflée et coiffée de blanc. Puis des bribes des dunes de sable blanches et ondulantes de la ville de Lancelin. C'est un littoral d'épaves et de cabanes à homards, des quarantièmes rugissants à récurer, des vents violents d'ouest portant les tempêtes fouettant les latitudes 40 et 50 degrés sud, et les vents apaisants d'été du Fremantle Doctor, familièrement nommé pour le soulagement qu'il apporte un après-midi d'été brûlant. C'est une côte d'enchantement sauvage et patinée.

J'étais presque à Cervantes, la capitale de la langouste de la côte à la lisière nord du parc national de Nambung. A quelques kilomètres sur un chemin de terre, j'ai atteint le lac Thétis, la maison des stromatolithes.

Le lac Thetis était petit, peu profond et triangulaire. La piste de brousse serpentait à travers des fleurs en éventail à feuilles épaisses et à pétales bleus, des joncs à tête de graine et des éruptions cutanées de samphire à perles rouges. De temps en temps, les kangourous locaux sautaient la tête pour nous voir.

Et puis je les ai vus. Il y avait des milliers de stromatolithes aux teintes ponce quasi camouflées sous les ondulations, submergées comme des migrations d'anciennes tortues retenant leur souffle sous l'eau légèrement opaque. J'étais émerveillé. En bloquant les alentours périphériques et en imaginant le ciel orange méthane de l'activité volcanique, voici à quoi ressemblait la vie au début des temps.

Le lac Thetis a un peu plus de 2 m de profondeur et le double de la salinité de la mer. Le lac est devenu isolé il y a environ 4 800 ans lorsque le niveau de la mer est tombé au cours de la dernière grande époque glaciaire. Les rives se sont retirées et les dunes côtières ont piégé l'eau à l'intérieur des terres, créant le lac. On estime que ces donneurs d'oxygène pierreux croissent depuis environ 3 500 ans.

Une passerelle en métal se dresse sur le lac pour que vous puissiez voir les stromatolites en dessous. Sur la promenade de 1,5 km qui fait le tour du lac, regardez, mais ne touchez pas, car beaucoup de ces anciennes reliques ont été endommagées par des gens qui marchaient négligemment dessus.

Mais il y a une autre facette de la famille des stromatolites qui est présente sur cette partie de la côte. Les progrès évolutifs il y a environ un milliard d'années ont commencé une lente transition qui a vu les stromatolites en couches disparaître alors qu'une autre variation émergeait. Ils étaient leurs plus jeunes cousins: les thrombolites.

À environ une heure de route au sud de Perth, j'ai emprunté la route Old Coast Road dans le parc national de Yalgorup jusqu'au lac Clifton, qui abrite les plus grands thrombolites lacustres de l'hémisphère sud.

Lorsque le présentateur scientifique charismatique et rock star de la physique des particules de l'Université de Manchester, le professeur Brian Cox, a visité les thrombolites pour sa série documentaire, Wonders of the Universe, son admiration pour les «taches rocheuses étranges dans les bas-fonds» a incité de nombreux voyageurs à chercher sur le lac Clifton, pour voir «la première vie sur Terre».

La thrombolite dérive de la même racine que la thrombose, ce qui signifie «caillot». Les thrombolites ont une apparence coagulée, tandis que les stromatolites sont stratifiées. Selon le regretté Dr Linda Moore de l'Université d'Australie-Occidentale, les stromatolites sont entrés en déclin à un moment où il y avait une explosion de la vie marine plus avancée. Leur écosystème a été mis au défi lorsque l'amibe prédatrice et d'autres organismes unicellulaires appelés foraminifères ont utilisé leurs extensions en forme de doigts pour engloutir les stromatolites, transformant leurs fines structures en couches en amas. Pour survivre, les stromatolites avaient besoin d'une eau hautement saline qui limitait les autres espèces marines concurrentes, tandis que les thrombolites se sont adaptés. Ils ont survécu et prospéré dans un environnement moins salé que la mer, leur texture coagulée offrant une maison où une petite faune pouvait coexister. Avec une ascendance linéaire ancienne impressionnante, les thrombolites du lac Clifton sont estimés à 2000 ans.

Ici aussi, une promenade s'aventure à travers les roseaux et sur le lac saumâtre, où en dessous, les thrombolites peuvent être observés. Avec une surveillance attentive, vous pouvez voir de minuscules chaînes d’oxygène monter à la surface de l’eau. Ils respirent.

Aux Noongar de cette région, leur histoire Dreamtime raconte l'origine des thrombolites. La terre étant sèche, les Noongars ont prié la mer pour que l'eau devienne fraîche. Leur créateur a quitté la mer sous la forme du serpent, Woggaal Maadjit. Elle a poussé à travers les dunes de sable, créant une crique. Elle a pondu ses œufs (les thrombolites) et recourbé son corps pour les protéger (les dunes de sable protégeant le lac). Les bébés serpents des œufs qui ont éclos ont creusé des rivières, puis, en mourant, ils ont creusé des tunnels souterrains pour former des sources souterraines sur le chemin du retour au Dreamtime.

Ces sources fournissaient de l'eau douce au peuple Noongar. D'un point de vue scientifique, les thrombolites microbiens utilisent la lumière du soleil pour produire de l'énergie et pour précipiter le carbonate de calcium (calcaire) des sources d'eau douce qui s'échappent de l'aquifère sous-jacent. Un écoulement des eaux souterraines qui est faible en salinité et en nutriments et élevé en alcalinité fait partie intégrante de leur croissance et de leur survie; toute altération remet en cause leur existence.

Le lac Clifton est un environnement fragile. En 2009, les thrombolites ont été classés en danger critique d'extinction et sont maintenant protégés en vertu de la Convention de Ramsar sur les zones humides d'importance internationale, plaçant cette zone dans la même catégorie que le parc national de Kakadu, inscrit au patrimoine mondial de Ramsar, le plus grand parc national d'Australie qui préserve le la plus grande variété d’écosystèmes du continent. Les mesures de conservation pour le lac Clifton comprennent désormais la construction de la promenade pour éviter d'écraser les thrombolites, la surveillance de la qualité et des niveaux de l'eau, la protection du tampon de la végétation indigène qui aide à filtrer les nutriments et les polluants, la surveillance de la santé de la communauté des thrombolites et la liaison avec les milieux urbains et agricoles. propriétaires fonciers pour gérer et protéger la qualité de l'eau.

La survie de ces anciens organismes est précaire

Ces tremplins de la vie ont besoin de protection. Le changement climatique affecte la salinité du lac. L'urbanisation envahissante a augmenté l'afflux de nutriments, provoquant une prolifération d'algues qui bloque la lumière du soleil et étouffe les thrombolites. En un peu plus de 100 ans de stresors d'origine humaine sur le lac, la survie de ces anciens organismes est précaire. Comme le serpent Dreamtime, Woggaal Maadjit, c'est à nous de les protéger.

Curiosités de la nature est une série BBC Travel qui offre une vue rapprochée du monde naturel, emmenant les voyageurs aventureux dans un voyage d'exploration inattendu.

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