Road Trip révèle l'effet des affluents sur les Grands Lacs

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Le voyage en voiture d'un étudiant diplômé autour du lac Michigan a révélé les effets de petits ruisseaux sur les Grands Lacs.

Rob Mooney, un étudiant diplômé du Centre de limnologie de l'Université du Wisconsin-Madison, a entrepris un voyage autour de l'un des Grands Lacs aux États-Unis. À partir de l'été 2018, Mooney a déjà réalisé huit circuits du lac depuis, surveillant les changements saisonniers du lac et de ses affluents - de petits ruisseaux qui «alimentent» le lac.

Son dernier effort, selon un article de l'université, est d'essayer de prélever des échantillons d'eau autour du lac Michigan le plus rapidement possible - en s'arrêtant aux près de 300 affluents du lac. Cependant, les obstacles naturels - traversées de routes et rencontres avec la faune - ont rendu impossible la collecte sur tous les sites. Après un voyage de six jours vers le lac, Mooney a recueilli des échantillons dans 235 affluents. Alors que l'expédition «était tout simplement cool en soi», Mooney a trouvé un bonus dans les modèles qu'il a trouvés dans les affluents.

Comprendre les impacts des affluents sur les lacs

Mooney a noté que si les cours d'eau et les rivières affluents fournissent des «apports excessifs de nutriments» contribuant à la dégradation des côtes dans le monde entier, leur rôle dans la dynamique côtière reste inconnu en raison du manque d'efforts de surveillance et de réglementation - limités uniquement aux principaux affluents.

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De même, les petits cours d'eau peuvent avoir un impact important sur le lac dans lequel ils se jettent. Les chercheurs ont échantillonné environ 40 affluents par jour, chaque échantillon étant prélevé aussi près que possible du lac. Mooney, avec Will Rosenthal, ancien élève de UW-Madison, trouverait alors un passage à niveau et lançait un seau tenu par une corde, et collectait leurs échantillons. Ceux-ci ont ensuite été filtrés dans des flacons plus petits avant de les conserver dans une glacière et de se diriger vers l'emplacement suivant.

L'étude d'UW-Madison visait à caractériser la façon dont ces ruisseaux et rivières, qui se déversaient dans les lacs, affectaient un phénomène appelé chargement en nutriments - où les composants habituellement présents dans les engrais agricoles, tels que le phosphore et l'azote, sont drainés et transportés en aval. Bien que ceux-ci fertilisent la zone et encouragent la croissance des algues, ils peuvent également entraîner des proliférations d'algues toxiques ainsi que des zones mortes avec des niveaux d'oxygène extrêmement bas.

Recherche de contributions nutritionnelles hors normes

"Dans les Grands Lacs, il y a des centaines et des centaines de petits affluents qui affluent mais, pour la plupart, ils n'ont pas été pris en compte par les études précédentes sur la charge en nutriments parce qu'ils sont si petits par rapport aux grands", "Mooney dit dans un communiqué.

Par la suite, l'instantané tiré de l'étude a montré que six des plus grands affluents du lac Michigan, dont la rivière Kalamazoo et la rivière Fox, sont responsables d'environ 70 pour cent des nutriments entrant dans le Grand lac. De plus, les chercheurs ont découvert d'autres tendances suggérant des impacts sous-estimés que les affluents mineurs ont également sur le lac. On a constaté que les petits ruisseaux et rivières qui se jettent dans le lac avaient des charges de nutriments considérablement plus élevées pour leur taille. Ces plans d'eau contenaient également un pourcentage plus élevé de phosphore, une ressource facilement disponible pour les plantes aquatiques et les algues.

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«Il est difficile de penser à un grand lac, comme le lac Michigan, comme un lac singulier. Il est tellement massif et constitué de tous ces petits segments de littoral qui ont différents affluents», a déclaré Mooney.

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