L'Asie déchirée par le coronavirus cherche à renouer avec les «bulles de voyage»

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SINGAPOUR - Zulkarnain Muhamed réside à Johor Bahru mais travaille de l'autre côté de la frontière à Singapour. Les déplacements quotidiens du superviseur de l'élevage sont familiers à des milliers de Malaisiens, qui profitent des salaires plus élevés de Singapour et du coût de la vie plus bas de la ville du sud de la Malaisie.

Mais la pandémie de coronavirus a bouleversé sa vie. Depuis que la Malaisie a fermé ses frontières au milieu d'une fermeture nationale à la mi-mars, Zulkarnain vit dans un hôtel de Singapour. Il ne peut pas voir sa jeune famille et ses frais de subsistance mensuels ont augmenté d'environ 6 000 ringgit (1 380 dollars). Une pétition appelant le gouvernement de la Malaisie à travailler avec Singapour sur une solution qui permettrait les passages quotidiens compte désormais plus de 25 000 signataires.

Le sort de Zulkarnain est un microcosme des fermetures de frontières qui ont ravagé l'Asie et le monde. Mais pour les pays, les entreprises, les navetteurs et tous ceux qui ont un cas chronique de wanderlust, il y a des lueurs d'espoir.

Même si les gouvernements asiatiques avertissent que la pandémie est loin d'être terminée, beaucoup commencent à explorer l'idée de "bulles de voyage" qui permettraient aux citoyens de traverser les frontières avec des périodes de quarantaine minimales ou nulles. Cela ne peut pas arriver assez tôt pour les secteurs du voyage et du tourisme, qui emploient 57,5 ​​millions de personnes dans les 21 économies qui composent le forum de coopération économique Asie-Pacifique.

Parallèlement, les arrivées de touristes internationaux pourraient chuter de 78% dans le monde cette année, selon les prévisions des Nations Unies.

Les permutations potentielles des bulles de voyage sont vertigineuses. Un exemple précoce est le couloir mis en place le 1er mai entre la Chine et la Corée du Sud, qui oblige les cadres à subir une courte quarantaine et au moins un test de coronavirus négatif dans chaque pays. Le vice-président de Samsung, Lee Jae-yong, a récemment utilisé la procédure pour visiter une usine chinoise et les deux gouvernements négocient une extension du programme.

Début juin, un groupe consultatif présentera à l'Australie et à la Nouvelle-Zélande un plan de voyage sans quarantaine entre les deux pays. Singapour est en pourparlers avec eux deux, ainsi qu'avec des pays aussi disparates que le Canada et la Corée du Sud. La semaine dernière, la cité-état a annoncé un accord avec la Chine comparable à la procédure de voyage que Pékin a mise en place avec Séoul, ouvrant la voie à l'ouverture d'une "voie rapide" début juin.

"Nous devons rester connectés à ce monde - notre survie en dépend", a déclaré Gabriel Lim, secrétaire permanent du commerce et de l'industrie de Singapour, au Nikkei Asian Review.

De même, les voyages entre les détroits entre la Chine et Taïwan ne devraient pas reprendre de sitôt.

"Toutes les bulles de voyage sont politiques. Si elle est basée uniquement sur la science, Taïwan devrait être le premier à avoir été approché par le continent", a déclaré Steve Tsang, directeur du China Institute à la School of Oriental and African Studies de Londres. "Le succès de Taiwan avec COVID-19 est souvent utilisé pour contraster avec la mauvaise gestion de la Chine aux étapes précédentes, ce qui signifie que le Parti communiste hésite à lui donner plus de crédibilité."

Les responsables de la santé taïwanais ont particulièrement critiqué la véracité des données chinoises sur la santé, et Taipei tient à conserver son record enviable de plus d'un mois sans cas transmis localement. "Les gens sortent et la saison de baseball se poursuit", a déclaré Wang de Stanford. "C'est parce qu'il n'y a aucun cas local pour le moment."

Pourtant, il a dit: "Vous ne pouvez pas limiter les voyages pour toujours et vous devez vous ouvrir lentement."

Toute reprise des vols de passagers dans une bulle est susceptible de s'avérer une aubaine non seulement pour le tourisme mais aussi pour le commerce, car elle entraînerait également une augmentation de la capacité de fret moins chère.

Tout en restreignant les mouvements transfrontières de personnes, de nombreuses économies asiatiques dépendantes des exportations ont tenté de maintenir la libre circulation des marchandises même au plus fort de la pandémie. Mais "la base sur laquelle les marchandises sont transportées d'un endroit à l'autre est très ancrée dans le voyage des passagers", a déclaré Lim. "Nous avons vu le coût du fret aérien augmenter ... à mesure que les réseaux aériens chutent. Cela a eu un impact."

Reportage supplémentaire par Eri Sugiura, Kentaro Iwamoto, Lauly Li, Cheng-ting Fang et Kim Jaewon.