Dans «Overground Railroad» retrace l'histoire vitale du «Livre vert».

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De nombreuses familles afro-américaines possèdent une cache de récits de voyage générationnels, emballés serrés et hors de vue. Ces réminiscences, partagées avec parcimonie, voire pas du tout, ne romancent pas un instant les aventures de la route ouverte.

Ce ne sont rien de moins que des histoires d'horreur: le grand-oncle a menacé de tirer et s'est enfui d'une ville au coucher du soleil isolée; le père qui a accumulé des centaines de kilomètres pour continuer à bouger et éviter l'indignité potentielle - ou la fureur - d'être renvoyé du logement.

Dans les premières pages de son histoire méticuleusement examinée, «Overground Railroad: The Green Book and the Roots of Black Travel in America», Candacy Taylor raconte l'un des témoignages durement gagnés de sa propre famille. C’est un souvenir si spécifique mais étonnamment familier.

Son oncle Ron, alors enfant, monte sur le siège arrière de la voiture familiale - une berline Chevrolet 1953 brillante et entièrement chargée. Quand un shérif ordonne à son père de rester sur le bord de la route, la journée passe de la félicité à la terreur. Les questions se posent rapidement: «Où avez-vous obtenu ce véhicule? Que fais-tu ici?"

Les réponses du père, répétées et prêtes, sont toutes des fictions: c’était la voiture de son employeur et il est un chauffeur salarié. Son épouse est la femme de chambre de l'employeur.

"Où est la casquette de votre chauffeur?" demande le shérif.

Le père de Ron montre un crochet au-dessus de la banquette arrière. «Jusqu'à ce jour, Ron n'a jamais prêté attention à cette casquette», écrit Taylor, «mais maintenant il s'est rendu compte que ce n'était pas n'importe quel chapeau. C'était une ruse, un accessoire - une bouée de sauvetage. »

Pendant l'ère Jim Crow et au-delà, les voyages des Afro-Américains étaient souvent liés à l'humiliation ou à la terreur. Les voyageurs noirs savaient que même un simple voyage sur la route nécessitait des accessoires et un plan. Une partie de cette préparation essentielle comprenait «Le livre vert des voyageurs noirs», un guide de voyage publié pour la première fois en 1936.

Le nouveau livre de Taylor revisite le des histoires de nidification derrière le «Livre vert», qui ont aidé les touristes noirs à naviguer dans les champs de mines raciaux implicites dans un road trip - que ce soit à travers les comtés ou à travers le pays.

Distribués par correspondance et vendus par des entreprises appartenant à des Noirs, le «Livre vert» répertorie les hôtels, résidences de tourisme, restaurants, discothèques, merceries appartenant à des Noirs (ou amis des Noirs), les salons de coiffure, les salons de coiffure et les cabinets d'avocats. Il a donné aux voyageurs noirs le «courage et la sécurité» pour traverser un territoire inconnu.

L'éditeur Victor Hugo Green, un facteur noir à New York avec une éducation de septième année, a déclaré qu'il était venu à l'idée en observant un ami juif consulter un guide casher pour planifier des vacances dans les Catskills. Taylor, cependant, soupçonne une histoire d'origine plus complexe. Green, qui a également géré la carrière de son beau-frère musicien, avait sans aucun doute absorbé des histoires sur les difficultés à trouver un hébergement sûr sur la route; ces anecdotes auraient également été influentes.

Green s'est associé à son collègue George I. Smith pour créer le guide. «La première édition ne faisait que dix pages», écrit Taylor, «mais c'était une arme puissante face à la ségrégation.» Le frère de Green, William, a ensuite rejoint Victor et sa femme, Alma, pour produire le guide à partir de leur maison de Harlem .

Au début, 80% des inscriptions étaient regroupées dans des communautés traditionnellement afro-américaines, y compris Harlem, Bronzeville à Chicago et les enclaves noires de Los Angeles stipulées par des conventions de logement racial et maintenues en place pendant des décennies par la redlining. Le «Livre vert» est devenu une marque de confiance et une pierre de touche émotionnelle en raison de la vision, du grain et de l'endurance de Green ainsi que de la cohérence et de la fiabilité du guide.

Taylor retrace assidûment l’histoire du «Livre vert», de 1936 à 1967, et l’écrivaine et photographe basée à Denver a entrepris son propre voyage à travers le pays à la recherche de ce qui reste. Ce fut un voyage exténuant et éprouvant pour la foi de perte et de chagrin qui élargit et façonne la vision de son livre. Après trois ans de recherche de près de 5 000 sites nommés dans le guide, elle a appris que moins de 5% sont toujours en activité. Beaucoup des premiers bâtiments des communautés noires ont disparu, environ 75%, rapporte-t-elle, «détruits au nom de la rénovation urbaine».

Dans sa portée et son ton, «Overground Railroad» rappelle «La chaleur des autres soleils» d'Isabelle Wilkerson, qui a exploré les vagues de la Grande Migration alors que de nombreux Afro-Américains se déplaçaient au cours des années 1900 du sud rural vers les villes du nord-est, du centre-ouest et de l'ouest.

Taylor crée un récit de voyage vivant et à plusieurs voix, s'appuyant sur des interviews, des documents d'archives et des comptes rendus de journaux. Les photographies historiques fournissent un contexte. Ses images contemporaines tirées de ses voyages - paysages de friches bordées de grappes ou de graffitis, vues vides où se trouvaient autrefois des sites - jouent également un rôle dynamique, avant et après, dans la narration. En son centre, le livre est un commentaire nuancé sur la façon dont les corps noirs ont été surveillés, censurés ou violés, et il attire de manière convaincante les lecteurs dans le cycle d'actualité actuel.

Alors que «Overground Railroad» honore la prescience de Green dans le contexte des cycles de racisme du pays, Taylor affirme que le «Livre vert» n’a jamais été ouvertement politique. Il a cependant fourni une approche alternative à la création d'un réseau social résilient. En cela, le rêve de Green a fourni un moyen de travailler au sein du système, de manifester ses propres aspirations.

Taylor dessine une carte convaincante reliant l'héritage du racisme institutionnel - des décennies de désinvestissement du gouvernement, de redlining et de la lutte pour des écoles adéquates - qui a laissé les quartiers comme des rejets ou des réflexions. Elle plaide pour que les lecteurs utilisent ces histoires comme source d'inspiration pour construire activement sur les fondations posées par Green.

Le «Livre vert» n'a jamais été une entreprise lucrative. "La récompense était tellement plus précieuse que l'argent", écrit Taylor, "parce que [with] toutes les entreprises répertoriées, il peut avoir sauvé une vie. "

Overground Railroad: The Green Book and the Roots of Black Travel in America

Candacy Taylor

Abrams: 360 pages, 35 $

George est l'auteur de «After / Image: Los Angeles Outside the Frame». Son nouveau livre, «A Handful of Earth, A Handful of Sky: The World That Made Octavia E. Butler», sera publié en 2020.