Participation de Boeing dans Virgin Galactic de 20 millions de dollars, avec une vision hypersonique

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Le vaisseau spatial Unity de Virgin Galactic tire son moteur de fusée alors qu'il se dirige vers l'espace.

Virgin Galactic

La filiale de Boeing, HorizonX, a annoncé mardi qu'elle investirait 20 millions de dollars dans la société de tourisme spatial Virgin Galactic de Sir Richard Branson, afin de développer les technologies nécessaires à la réalisation des voyages aériens hypersoniques.

L'investissement du géant de l'aérospatiale intervient alors que Virgin Galactic se prépare à devenir la première entreprise de vols spatiaux habités à entrer en bourse. Virgin Galactic envisage de s'inscrire à la Bourse de New York avant la fin de l'année, par le biais d'une fusion annoncée en juillet avec Social Capital Hedosophia, une société d'acquisition à vocation spécifique créée par le capital-risque Chamath Palihapitiya.

"Nos équipes discutent depuis un certain temps déjà", a déclaré à CNBC George Whitesides, PDG de Virgin Galactic. "Les capacités plus larges de Boeing sont incomparables en termes de mobilité et d'expérience dans le domaine des vols spatiaux habités. Nous sommes donc ravis de ce partenariat."

Une fois que celle-ci sera publique, Boeing détiendra une participation minoritaire dans Virgin Galactic, l’investissement donnant lieu à de nouvelles actions de la société. Une fois la fusion finalisée, Virgin Galactic aura une valorisation de 1,5 milliard de dollars, avec une participation de 49% de SCH.

"Vingt millions de dollars, c'est une baisse de prix pour le milliard de dollars qu'ils ont collecté", a déclaré à CNBC Brian Schettler, directeur général de Boeing HorizonX Ventures. "Il s'agit vraiment de catalyser un partenariat plus important et d'aligner les entreprises sur l'avenir de la mobilité à grande vitesse et de l'accès commercial à l'espace."

Premier vol spatial de Virgin Galactic le 13 décembre 2018

Source: Virgin Galactic

Schettler dit que Virgin Galactic et l’ensemble de l’industrie sont à un tournant pour un accès commercial. La société de tourisme spatial se trouve "dans la dernière ligne droite" des tests, a indiqué Whitesides, ajoutant que la société "se sentait toujours satisfaite de son entrée en activité l'année prochaine".

Virgin Galactic a déclaré en juillet qu’elle était sur la bonne voie pour commencer à piloter ses premiers clients l’année prochaine. La société avait un carnet de commandes de 603 clients à la fin du mois de juin. De plus, depuis que ses deux plus récents vols d’essais ont atteint les limites de l’espace, Virgin Galactic affirme avoir suscité l’intérêt de plus de 3 000 nouveaux clients potentiels.

L'unité de la compagnie, Unity, peut accueillir jusqu'à six passagers avec les deux pilotes. Le vaisseau spatial est largué depuis un avion à réaction à environ 40 000 pieds avant de faire feu avec son moteur de fusée, atteignant trois fois la vitesse du son alors qu’il monte vers l’espace. Beth Moses, entraîneur des astronautes en chef de la compagnie, a transporté un passager lors de son vol d'essai de février. Elle est en train de transférer ses opérations des installations d'essais du port aérien Mojave (Californie) à Spaceport America (Nouveau-Mexique).

"Nous devons ramener le vaisseau spatial au Nouveau-Mexique et ensuite, nous entamerons notre dernière série d'essais de test afin de tester la cabine", a déclaré Whitesides.

Virgin Galactic compte aujourd'hui environ 800 employés dans ses unités commerciales phares et de fabrication. La société a deux autres engins spatiaux en construction à Mojave et prévoit d'étendre sa flotte à cinq d'ici la fin de 2023.

Voyage à grande vitesse point à point

Whitesides et Schettler ont souligné que l'investissement de Boeing permettra aux sociétés d'explorer le développement d'un véhicule capable de faire le tour du monde à des vitesses hypersoniques.

"L'autre aspect passionnant de cette activité est la partie liée à la mobilité à haute vitesse", a déclaré Whitesides. "Personne n'est plus gros ni meilleur en matière de mobilité longue distance que Boeing."

Diverses nouvelles approches sont actuellement développées pour concrétiser les voyages à grande vitesse point à point, qu'il s'agisse de l’atterrissage de SpaceX et de la réutilisation d’une fusée orbitale ou du fait de voler à des vitesses hypersoniques dans la haute atmosphère. Hypersonic est une vitesse à Mach égal ou supérieur à 5, soit plus de cinq fois la vitesse du son. Selon Virgin Galactic, alors qu’un avion d’affaires reliant Los Angeles à Tokyo prendrait 11 heures, un avion hypersonique effectuerait le trajet en deux heures.

"Il y a un nouveau chapitre qui va commencer à être écrit dans les années à venir", a déclaré Whitesides.

Whitesides s'attend à ce que les deux équipes puissent approfondir leurs recherches sur les technologies hypersoniques. C’était la "phase III" du plan que Virgin Galactic avait récemment montré aux investisseurs, alors que la société décrivait "une opportunité de marché significative" de bout en bout. Cette affaire est corroborée par un rapport publié en mars par UBS, qui estime que le marché potentiel du secteur spatial du secteur spatial de Virgin Galactic a un potentiel de 3 milliards de dollars d'ici 10 ans, mais que ce marché atteindrait 20 milliards de dollars.

Virgin Galactic aurait besoin de construire de nouveaux véhicules, car point à point n’est pas ce pour quoi son vaisseau spatial actuel a été construit. Whitesides a déclaré "qu'il s'agit d'un processus pluriannuel" qui ne fait que commencer. "Il y a du travail à faire en matière de propulsion, du côté des structures aérodynamiques et de divers autres endroits", a-t-il déclaré. Virgin Galactic a maintenant recours à Boeing.

"Une partie de la possibilité excitante ici est d'esquisser une architecture de conception ou une voie de conception pour ce que nous pensons être les conceptions ayant le plus de succès sur le plan commercial", a déclaré Whitesides.

"Si nous pouvons rassembler quelques-unes des meilleures informations sur la clientèle des compagnies aériennes du groupe Virgin… si nous pouvons intégrer certaines des connaissances techniques et historiques approfondies que Boeing a accumulées au fil des décennies, si nous pouvons intégrer certains de nos prototypes rapides et Nous allons ajouter des capacités à la table, puis nous pourrons ajouter ces véhicules à haute réutilisabilité et à grand Mach que nous apporterons bientôt à la table ", a ajouté Whitesides.