L'analyste Dodgers fait équipe avec l'étoile Justin Turner … dans Fantasy Football

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L'analyste Dodgers fait équipe avec l'étoile Justin Turner … dans Fantasy Football | Vacances all inclusive

Ben Zauzmer avait 11 ans lorsqu'il a compris ce qu'il voulait faire de sa vie. C'était en 2004 et Ben et son père étaient sur un road trip de Philadelphie à Fenway Park à Boston.

Alors qu'ils partaient en voiture pendant six heures, Ben et son père ont découvert un livre audio: "Moneyball" de Michael Lewis.

"Michael Lewis a été le premier à exposer la manière dont quelques front-offices ont commencé à utiliser des modèles mathématiques dans leur processus de prise de décision", explique Ben. "Et en tant que jeune enfant, c’était révolutionnaire - cette idée que quelqu'un comme moi, qui aimait les chiffres mais ne pouvait ni frapper ni attraper, puisse trouver une place dans le jeu de baseball que j’aimais était une pensée extraordinaire.

"La description de Billy Beane assis dans la salle des brouillons me semblait être la scène la plus excitante de ma fille de 11 ans."

Au moment où Ben Zauzmer et son père sont revenus à Philadelphie, Ben avait décidé de travailler dans le baseball.

Et il a fait beaucoup pour que cela devienne une réalité. Au lycée, il a effectué un stage chez les Phillies. Il est allé à Harvard, où il a étudié les mathématiques appliquées et l'informatique. (Divulgation complète: j’ai rencontré Ben au collège à l’époque où nous couvrions l’équipe masculine de basketball - lui pour la station de radio universitaire, moi pour le journal étudiant.) Après sa première année d’études, il a fait un stage à baseball-reference.com.

Ben travaillait pour gagner sa place à la table dans une salle de rédaction de la MLB.

Il savait à peine qu'il se préparait également à un type de projet très différent.

"C'est une très grosse affaire"

L’automne dernier, environ une décennie et demie après le voyage de Ben avec son père, Justin Turner, joueur de troisième but des Los Angeles Dodgers, et Brandon McDaniel, directeur du développement de l’athlétisme et de la science de la performance chez Dodgers, avaient un problème.

"Brandon et moi avons un dossier notoire pour les démarrages lents et les blessures", explique Justin.

Justin ne fait pas référence à sa performance sur le terrain de baseball.

En 2017, Justin était un joueur étoile et le joueur le plus utile de NLCS. Il a une barbe rousse touffue et une personnalité enjouée. Il a été l’un des leaders de l’équipe Dodgers qui a atteint la Série mondiale au cours des deux dernières saisons.

Lorsque Justin dit «débuts lents», il parle de l’équipe qu’il partage avec Brandon dans la ligue de football fantastique des Dodgers de Los Angeles.

"Il semble que nous nous retrouvions toujours avec l'une des meilleures équipes avant la fin des séries," déclare Justin. "Cependant, nous manquons généralement de qualification pour les séries éliminatoires."

Justin Turner a réussi sur le terrain de baseball. Mais dans la fantaisie? Pas tellement. (Christian Petersen / Getty Images)

Les Dodgers de Los Angeles prennent le football fantastique au sérieux. Selon le L.A. Times, un joueur des Dodgers a un jour orchestré un métier de football fantastique lors d'un entraînement au bâton avant une partie éliminatoire.

"C'est une très grosse affaire", dit Brandon. "Évidemment, beaucoup de personnalités de type A très compétitives ici."

"Un prix décent est en jeu à la fin de l'année", explique Justin, bien qu'il n'ait pas voulu entrer dans les détails.

"Je ne vais pas entrer dans les détails, mais ça en vaut la peine", dit-il en riant.

(Juste pour le contexte, Justin a signé un contrat de 64 millions de dollars il y a trois ans. Pourtant, il m'a avoué que le pire aspect de rater les séries éliminatoires était de perdre une partie du prix - alors vous pouvez imaginer ce que "en vaut la peine".)

La ligue est composée de 12 équipes. La plupart sont la propriété de joueurs Dodgers. L'un est géré par les préposés du clubhouse des Dodgers.

Mais la ligue a également présenté des participants du front office des Dodgers.

"Ce que font ces gens du front-office, c'est de former des équipes et de sélectionner des joueurs", explique Justin. "Alors, tu sais, il y a définitivement des avantages à parler des ordures si tu peux éliminer ces gars et être meilleur qu'eux dans leur travail."

Excepté, en 2015, 2016 et 2017, Brandon et Justin, ainsi que le reste des joueurs des Dodgers, n'étaient certainement pas meilleurs que son directeur général, Farhan Zaidi, à l'époque. Farhan a remporté trois championnats consécutifs dans la fantasy, soit trois tours époustouflants dans une aventure comportant tant de chances.

Justin et Brandon, quant à eux, ont raté les séries éliminatoires tous les trois ans.

"Je ne vais pas dire que nous poursuivions Farhan, nous essayions simplement de participer aux séries", a déclaré Brandon.

Lui et Justin avaient besoin d'aide.

Puis, vers le début de la saison de football fantastique 2018, Brandon a été promu d’entraîneur de la force et du conditionnement physique au poste de directeur du développement des athlètes et des sciences de la performance.

Et c’est lorsqu’il a rencontré l’un des jeunes analystes des Dodgers.

"Un match dans le ciel"

Diplômé de Harvard en 2015, Ben Zauzmer a atterri au bureau de recherche et développement des Dodgers.

"C’est l’aspect statistique lourd de l’organisation", dit-il.

Le travail de Ben consistait presque entièrement à travailler avec les autres analystes des Dodgers. Il était assez séparé des joueurs, en plus de les passer de temps en temps dans la salle.

Mais tout était sur le point de changer. Parce que quand Ben a rencontré Brandon McDaniel, ils ont commencé à parler de football fantastique.

"Ben me parlait de cette ligue dans laquelle il était et il bavardait de toutes sortes de trucs fantastiques sur le football", dit Brandon.

Brandon a eu une idée.

"Il m'envoie un texto et dit: 'Viens au vestiaire,'" dit Ben.

Ben pensa: "Pourquoi Brandon McDaniel veut-il que je vienne au vestiaire?"

Il est descendu.

"Et il était là," dit Ben, "avec Justin Turner."

Justin Turner - All-Star. NLCS MVP. Après plus de trois ans passés au sein de l’organisation, Ben ne s’était jamais rencontré.

"Je me suis présenté à Justin Turner", dit Ben. "Très bon gars. Nous avons appris à nous connaître assez rapidement. Nous avons commencé à parler de football fantastique et ils m'ont expliqué qu'ils voulaient que je l'aide dans leur préparation au football fantastique."

"Ma première impression était:" Waouh, nous avons un réel avantage ici ", a déclaré Justin.

"En quelque sorte, cela ressemblait à un match au paradis", ajoute Brandon.

Au début, Ben pensait que Justin et Brandon voulaient juste discuter de quelques choix potentiels. Mais il s'est avéré qu'ils avaient plus en tête. Beaucoup plus. Ils voulaient que Ben soit à la table lors du repêchage de football fantastique.

Il y avait un petit problème. Le repêchage aurait lieu au domicile de la star du pichet Clayton Kershaw au Texas, alors que les Dodgers étaient en voyage.

Ben, en tant que responsable de la recherche et du développement, n’a pas voyagé pour aller jouer à l’extérieur.

Mais Justin et Brandon avaient un plan.

"Ils ont dit:" D'accord, nous allons vous emmener à Dallas. Le repêchage aura lieu la semaine prochaine "", a déclaré Ben. "Et j'ai ri, parce que je pensais qu'ils plaisantaient. Et puis ils ont précisé: non, ils étaient en fait sérieux, et on m'attendait à Dallas sous peu."

Vol secret ... et le projet

Dans la semaine qui a précédé le repêchage, Ben a fait double emploi. Pendant la journée, il a fait son travail pour aider les Dodgers à remporter les World Series. La nuit, il faisait des recherches sur le football et discutait avec Brandon et Justin pour se préparer au repêchage fantastique au Texas.

"Brandon et Justin voulaient que ce soit secret le plus longtemps possible. Au lieu de prendre l'avion de l'équipe, j'ai donc pris un vol séparé entre Los Angeles et Dallas", explique Ben.

Justin et Brandon ont pris en charge les frais de déplacement. J'ai demandé à Ben s'ils cherchaient des billets en première classe.

"Ce n'était pas un vol de première classe, mais c'était quand même un très bon vol", explique Ben. "Aucune plainte."

Ben s’est rendu dans cette chambre de l’hôtel des équipes (il a été prié de se baisser pour éviter les préavis). Puis il se rendit chez Clayton Kershaw avec Justin et Brandon.

L’introduction de Ben au triple vainqueur de Cy Young a été filmée par SportsNet LA pour une émission intitulée "Backstage: Dodgers".

"C'était juste surréaliste", dit Ben. "Honnêtement, si l'équipe de 'Backstage: Dodgers' n'avait pas tourné ce film, je n'aurais peut-être même pas cru que c'était ce qui s'est passé."

Mais Ben devait rester concentré - après tout, il avait un travail important à faire. Quand le projet a commencé, il avait sorti son ordinateur portable. Justin Turner et Brandon McDaniel le flanquèrent de part et d'autre pour qu'ils puissent regarder l'ordinateur par-dessus son épaule.

En sortant du repêchage, le trio se sentait bien.

Mais le dernier porteur de ballon de l'équipe, Leonard Fournette, s'est retrouvé aux prises avec des blessures.

Lorsque les séries éliminatoires sont arrivées, Justin et Brandon se sont à nouveau tournés vers l’extérieur. Ils ont raté un match.

J'ai demandé à Ben s'il était un peu inquiet pour sa sécurité d'emploi.

"Et bien, dès la fin de la saison, Justin et Brandon ont dit des choses avec la phrase" l'année prochaine ", m'impliquant que j'avais au moins un an de plus pour tenter le coup", dit-il.

Justin Turner ne blâme pas son département d’analyse pour la fin de l’année dernière.

"Non, nous n'avons pas eu de chance," dit-il.

"Entièrement une partie de la ligue"

Ainsi, pour l’édition de cette année de la ligue de football fantastique des Dodgers de Los Angeles, Ben Zauzmer était de retour dans la salle de rédaction avec Justin Turner et Brandon McDaniel.

Cette fois, Ben n’a pas à prendre un vol séparé ni à se faufiler dans les couloirs des hôtels. Ben a récemment rejoint le département des opérations de baseball. Il travaille toujours principalement avec des chiffres, mais à présent, il interagit avec les joueurs des Dodgers - dans des contextes de football non fantasy - et voyage parfois avec l'équipe lors de voyages sur les routes.

Et dans les semaines qui ont précédé le repêchage de cette année, il a déclaré que les joueurs et les entraîneurs s’étaient approchés de lui pour parler de football fantastique.

"Parce que maintenant je suppose que je fais entièrement partie de la ligue", dit-il. "Je ... dois encore me pincer quand je peux m'asseoir à la table avec les Dodgers de Los Angeles jouer au football fantastique."

"Et quelle est votre relation avec Justin Turner à ce stade?" Je demande. "Est-ce que vous êtes amis maintenant, direz-vous?"

"Euh, alors nous sommes vraiment des copropriétaires fantastiques", dit Ben en riant. "Et c'est un gars vraiment génial, et nous aimons certainement parler de fantaisie les uns aux autres."

Brandon McDaniel dit qu’il ne s’attend pas à ce que les trois d’entre eux se retrouvent trois jours prochainement, mais il dit que lui, Ben et Justin Turner - ou J.T. - aime être autour de l'autre. Et ils ont un message texte de groupe.

"L'autre soir, nous étions sur un fil de texte et J.T. m'a demandé de lui envoyer un entraînement très rapidement, avant le jour de congé", a déclaré Brandon. "Et j'ai écrit dessus et j'ai dit: 'Hey, Ben. Tu dois faire celui-là aussi' - juste pour donner un peu de merde à Ben parce qu'il s'entraîne avec nous de temps en temps dans la salle de musculation."

Le message était rempli d'abréviations pour différentes séances d'entraînement.

"Et Ben a dit:" Oui, je le ferai dès que vous pourrez me dire ce que cela signifie ", dit Brandon.

«Je ne pense pas que je suis meilleur en maths»

Est-il possible que cette collaboration de football fantastique aide réellement les Dodgers sur le terrain de baseball en réunissant les joueurs et les têtes de statistiques?

Justin Turner dit qu’il a toujours été un partisan de l’analyse. Pourtant, il dit que ça ne fait pas de mal de connaître l’un des types derrière les chiffres.

"Tu sais, [to] mettre un visage sur les informations que je reçois a été plutôt cool ", dit-il.

"Cela a-t-il amélioré vos compétences en mathématiques?" Je demande.

"Non, je ne pense pas que je sois meilleur en maths", dit Justin en riant. "Mais vous voyez en quelque sorte comment il voit les choses dans un sport différent. Et cela vous aide en quelque sorte à comprendre ce qu'ils préparent pour nous sur le terrain de baseball."

Et 15 ans après sa première lecture de "Moneyball", Ben Zauzmer peut maintenant confirmer qu’être dans la salle pour le brouillon de la MLB est tout aussi excitant qu’il semblait dans le livre.

"Tous les matins, je me rends dans le ravin de Chavez au stade Dodger et je pense toujours:" Oh, mon Dieu. Je peux aller au travail dans un stade de baseball. " C'est un sentiment merveilleux, "dit-il.

La seule chose dont il a besoin maintenant est une série mondiale.

"Je vais prendre une série mondiale. Je vais prendre un championnat de football fantastique", dit-il. "Si je devais en choisir un, sans aucun doute, ce serait la Série mondiale. Mais les deux seraient très bien."

Les Dodgers de Los Angeles participeront aux séries éliminatoires de la MLB avec le meilleur record de la Ligue nationale. Plus important encore, à l'approche du week-end, l'équipe de football fantastique dirigée par Justin Turner, Brandon McDaniel et Ben Zauzmer avait une fiche de 2-1.