La plus ancienne entreprise de voyages au monde, Thomas Cook, s'effondre, bloquant des centaines de milliers de personnes

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LONDRES: La plus ancienne agence de voyage au monde, Thomas Cook, s'est effondrée lundi, bloquant des centaines de milliers de vacanciers à travers le monde et suscitant le plus grand effort de rapatriement en temps de paix de l'histoire britannique.

La liquidation marque la fin de l'une des plus anciennes entreprises britanniques qui a débuté sa vie en 1841 en organisant des excursions ferroviaires locales avant de survivre pendant les deux guerres mondiales et de faire du tourisme de masse à forfait.

La société gère des hôtels, des centres de villégiature et des compagnies aériennes pour 19 millions de personnes par an dans 16 pays. Elle compte actuellement 600 000 personnes à l'étranger, obligeant les gouvernements et les compagnies d'assurance à coordonner une opération de sauvetage de grande envergure.

Le chef de la direction, Peter Fankhauser, a déclaré qu’il était regrettable que la société ait cessé ses activités après avoir échoué à obtenir un plan de sauvetage de la part de ses prêteurs lors de discussions frénétiques qui ont eu lieu ce week-end.

L'Autorité de l'aviation civile du Royaume-Uni (CAA) a déclaré que Thomas Cook avait cessé ses activités et que le régulateur et le gouvernement disposaient d'une flotte d'avions prêts à ramener à la maison plus de 150 000 clients britanniques au cours des deux prochaines semaines.

"Je tiens à m'excuser auprès de nos millions de clients et de milliers d'employés, de fournisseurs et de partenaires qui nous soutiennent depuis de nombreuses années", a déclaré Fankhauser dans un communiqué publié tôt lundi matin.

"Je regrette profondément, ainsi que les autres membres du conseil d'administration, que nous n'ayons pas réussi."

Les images publiées sur les médias sociaux montrent des avions de Thomas Cook déroutés des tribunes habituelles de l'aéroport. Certains ont été abandonnés une fois les passagers et le personnel partis. Les employés ont posté des photos d'eux-mêmes en train de marcher depuis leurs derniers vols.

"J'aime tellement mon travail que je ne veux pas en finir", a déclaré sur Twitter Kia Dawn Hayward, membre du personnel de cabine de la compagnie.

Le gouvernement et l'autorité de régulation de l'aviation ont déclaré qu'en raison de l'ampleur de la situation, certaines perturbations étaient inévitables. Tous les vols de la compagnie sont annulés.

On a dit aux clients de ne pas se rendre aux aéroports avant d'avoir été informés via un site Web spécial - thomascook.caa.co.uk - qu'ils étaient attendus pour un vol de retour organisé par le gouvernement.

Le régulateur britannique contacte également les hôtels hébergeant des clients de Thomas Cook pour leur dire qu'ils seront payés par le gouvernement, via un système d'assurance. C’est après que certains d’entre eux aient été brièvement détenus dans un hôtel en Tunisie lorsque le personnel a demandé que des paiements supplémentaires soient versés.

"Notre plan d'urgence a permis d'acquérir des avions du monde entier - certains d'aussi loin que la Malaisie - et nous avons envoyé des centaines de personnes dans des centres d'appels et dans des aéroports", a déclaré le ministre des Transports, Grant Shapps.

En Allemagne, un marché client important pour Thomas Cook, les compagnies d’assurances coordonneront la réponse.

Principales conséquences

L’effondrement de l’entreprise risque de provoquer des scènes chaotiques dans le monde entier, les vacanciers étant bloqués dans des hôtels qui n’ont pas été payés dans des régions aussi éloignées que Goa, la Gambie et la Grèce.

À plus long terme, il pourrait également toucher les secteurs du tourisme dans les principales destinations de la société, telles que l'Espagne et la Turquie, laisser les fournisseurs de carburant de côté et contraindre ses centaines d'agents de voyages à fermer leurs portes dans les grandes rues britanniques.

Thomas Cook a accumulé une dette de 1,7 milliard de livres (2,1 milliards de dollars), une concurrence en ligne, un marché des voyages en mutation et des événements géopolitiques susceptibles de retarder la saison estivale. La vague de chaleur européenne de l'année dernière a également frappé durement la société, les clients reportant leurs réservations de dernière minute.

Le groupe avait semblé prêt à se porter à la rescousse lorsqu'il avait convenu des conditions essentielles d'un plan de recapitalisation de 900 millions de livres dans un accord avec son principal actionnaire, le chinois Fosun, et les banques de l'agence de voyages en août.

Mais en finalisant les termes de l'accord, la société a été sollicitée par une demande supplémentaire de 200 millions de livres sterling de fonds souscrits par ses banques.

Fosun s'est dit déçu par l'échec de la société à conclure un accord avec ses banques et ses obligataires, et a indiqué qu'il restait favorable tout au long.

Le plan de recapitalisation n'était "plus applicable compte tenu de la liquidation forcée" de Thomas Cook, a déclaré Fosun dans un communiqué.

Thomas Cook connaissait des problèmes, les fournisseurs ont commencé à rembourser leurs dettes et les futurs clients sont allés ailleurs, privant ainsi la société des liquidités dont elle avait besoin pour continuer à fonctionner.

"C’est un jour profondément triste pour la société qui a été l’un des pionniers des vacances à forfait et qui a rendu possible des voyages pour des millions de personnes dans le monde", a déclaré Fankhauser.