LightSail 2 dévoile ses voiles, prochaine étape vers le voyage spatial par vent solaire

 | Vacances pas cher

LightSail 2 dévoile ses voiles, prochaine étape vers le voyage spatial par vent solaire | Vacances pas cher

La capacité de naviguer à travers le cosmos, alimentée par l’énergie du soleil, devient enfin une réalité.

Des ingénieurs californiens ont appuyé sur un bouton mardi qui a permis de déployer les voiles d’un satellite pilotable autour de la Terre, faisant espérer depuis longtemps une forme inépuisable de vol spatial et élargissant les possibilités de naviguer dans les vides entre les mondes.

Pendant des siècles, ce n'était qu'un rêve: voyager dans l'espace propulsé par le vent solaire. Il a été imaginé pour la première fois dans les années 1600 par Johannes Kepler, l'astronome allemand qui a décrit les lois des orbites des planètes. En 1964, Arthur C. Clarke l’intègre dans le domaine de la science-fiction dans «Sunjammer», une nouvelle. Carl Sagan, le cosmologiste, pensait que cela pouvait être plus qu'un fantasme spéculatif et a commencé dans les années 1970 à promouvoir la construction de voiles solaires pour l'exploration spatiale.

Après 10 ans de planification et plus de 40 000 dons privés d'une valeur de 7 millions de dollars, cette idée a pris son envol mardi, alors que LightSail 2, un vaisseau spatial construit pour la Planetary Society, cofondée par M. Sagan, a lancé ce que ses créateurs espéraient être un an de naviguer autour de la Terre.

La voile pourrait être l’une des options les moins énergivores pour les voyages dans l’espace. Alors que la force exercée sur une voile solaire est à peu près la même chose que vous pourriez ressentir avec le poids d'un morceau de papier dans la paume de votre main, l'élan est capable de s'accumuler, augmentant la vitesse de la voile avec le temps.

Par exemple, le vaisseau spatial jumeau Voyager de la NASA, volant à l’état pur en raison d’une panne de carburant, avait besoin de plus de 40 ans à compter du lancement pour atteindre le milieu interstellaire. Mais s'ils avaient été propulsés par des voiles solaires, leurs voyages auraient pu être terminés en un peu plus de la moitié de ce temps.

L’agence spatiale japonaise JAXA a expérimenté en 2010 le premier vaisseau spatial à voile solaire Ikaros. Cette sonde a traversé Vénus, mais il lui manquait des mécanismes de direction. Il est en orbite autour du soleil et a été entendu pour la dernière fois en 2015.

La NASA expérimente également la technologie. Au début de la prochaine décennie, il prévoit de lancer un scout d'astéroïdes proches de la Terre. Ce petit cubiste utilisera une voile solaire pour visiter et étudier un astéroïde.

Pour le moment, les agences spatiales vont suivre les performances de LightSail 2, un cube de la taille d’un pain.

Le vaisseau spatial a été lancé le mois dernier par une fusée SpaceX Falcon Heavy. Depuis, il tourne autour de la Terre tandis que ses responsables au sol se préparent à déployer ses voiles comme un lotus de l'espace.

À 11h40 en Californie, 14h40 À l’heure de l’Est, les responsables de la mission ont envoyé un ordre en orbite et ont reçu des indications indiquant que LightSail 2 avait déployé ses voiles avec succès.

«Je suis vraiment excité, les choses se sont déroulées à la perfection» a déclaré le Dr Spencer.

Pendant le déploiement, deux caméras grand angle sur le cubesat devaient capturer 32 images. «Cela nous donnera effectivement une sorte de film sur le déploiement de la voile», a déclaré le Dr Spencer.

LightSail 2 est la première voile solaire orientable jamais lancée en orbite autour de la Terre. Sa voile solaire a à peu près la taille d’un ring de boxe et est fabriquée à partir d’un fin matériau en mylar. Il a fleuri mardi et a commencé à capter l’énergie du soleil.

Le cubesat est doté d’une roue dentée qui permet à l’équipe technique de la Planetary Society on Earth de guider ses voiles. Cela maintiendra la sonde dans un angle de 90 degrés par rapport au soleil, ce qui n'est pas sans rappeler la manière dont un voilier doit virer au vent.

«C’est une voile solaire beaucoup plus agile qu’elle ne l’avait fait auparavant», a déclaré le Dr Spencer.

Alors que LightSail orbite autour de la Terre, les ingénieurs au sol vont tenter d’étendre le point le plus éloigné de son orbite, appelé apogée. Pour ce faire, la voile doit recevoir suffisamment de poussée du soleil et s'appuyer également sur la direction depuis le sol.

«Si tout se passe parfaitement bien, nous devrions pouvoir augmenter l’apogée d’environ 1640 pieds par jour», a déclaré le Dr Spencer lors d’une interview avant le déploiement.

La mission principale est de durer environ un mois et LightSail 2 pourrait ensuite tourner autour de la Terre pendant un an. Parfois, il sera visible de la Terre à l'œil nu, et la Planetary Society fournira des mises à jour sur les endroits où il peut être vu.

Finalement, l’attraction gravitationnelle de la Terre ramènera le cube vers l’atmosphère, où il se consumera.

Comme son nom l’indique, LightSail 2 suit LightSail 1, lancé en 2015 à titre de test. Tout en atteignant certains de ses objectifs, le test était entravé par un certain nombre de problèmes d'ingénierie.